Le monde selon Pline l'Ancien

par Alexandre 15 Avril 2005, 23:00 Res Orbis

Grand compilateur devant l'éternel, Pline (23-79) a glané partout, chez Aristote bien sûr mais aussi chez nombre d'autres, moins fiables, des informations qu'il nous livre au fil des pages de sa gigantesque Histoire naturelle.

Naïf peut-être, peu soucieux de vérifier l'exactitude de ses dires, le préfet de Rome amasse encore et encore les faits ou plutôt les anecdotes. Il occupe néanmoins une place égale à celle d'Aristote dans le panthéon des naturalistes.

Arismapie

Pays voisin des montagnes de la Lune, en Afrique, habité par une race de cyclopes qui combattent des griffons. Ces animaux, mi-aigle, mi-lion, sont capables de soulever deux boeufs ou un homme à cheval.

Dans les pâturages du sud vivent les Mermécolions, nés d'une semence de lion et d'un oeuf de fourmi. Leurs antérieurs sont ceux du lion, leurs postérieurs des pattes de fourmi. Leur sexe est monté à l'envers. Leur double nature leur interdit de consommer viande ou graine ; c'est pourquoi ils meurent de faim.


(Kongelige Bibliotek, Gl. kgl. S. 1633 4º ; Bestiarius - Bestiary of Ann Walsh)


Blemmyae

En Afrique, pays habité par des gens qui n'ont pas de tête et dont le visage est situé au milieu de la poitrine. Cela ne semble pas les gêner beaucoup. Cependant, comme ils n'ont pas de cou, ils sont obligés de tourner tout leurs corps quand ils veulent regarder autour d'eux. Ce sont de redoutables cannibales, et les voyageurs n'ont pas intérêt à se laisser duper par leurs allures flegmatiques.


(Talbot Shrewsbury Book of Romances, c.1445)

Lixus

Ile au large de la côte nord-ouest de l'Afrique, entourée d'un bras de mer qui s'enfonce dans les terres. Autrefois, l'île possédait un verger illustre, qui portait des fruits d'or.
Un seul arbre y pousse encore. Ses fleurs arborent des pétales dorés et ses fruits sont des sphères d'or. Leur chair est semblable à des cristaux de métal. Des sortes de frelons au corps métallique et aux ailes d'or en aspirent le jus, qu'ils transforment dans des ruches en un genre de miel pour leurs petits. Cette substance, trop brûlante pour être touchée, ressemble au précieux métal jaune en fusion.


(British Library, Royal MS 12 C. xix, 1200-1210)


Pyrallis

Ile volcanique habitée par des pyrallis ou pyrotocones, créatures ailées que l'on trouve aussi dans les fonderies de cuivre crétoises. Elles présentent quelque ressemblance avec des dragons qui auraient des ailes d'insectes, et trouvent leur nourriture dans le feu, seul élément dans lequel elles survivent.


(Koninklijke Bibliotheek, KB, KA 16 ; Der Naturen Bloeme, 1350)


Taprobane

Ile dans le sud de l'océan Indien. Couverte en grande partie par une forêt impénétrable, elle est le repaire de l'amphisbaena. Ce serpent a la particularité de posséder aux deux extrémités une tête aux crochets venimeux et aux yeux brillants comme des chandelles. Il peut changer de direction très rapidement. Il semble que les fourmis le nourrissent et le soignent. Coupé en deux, son corps se reforme de lui-même.


(Museum Meermanno, MMW, 10 B 25, c. 1450)


(Pline l'Ancien, Inventorum Natura & Naturalis Historia, Ier siècle apr.J.-C.)

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